Schließlich hatte er einige geeignete Spender ausfindig gemacht

Diese Transfusionsreaktionen können tödlich sein.

Da so wenige Menschen es haben, wird seltenes Blut per Definition so gut wie nie benötigt. Aber wenn dies der Fall ist, kann die Suche nach einem Spender und die Blutversorgung eines Patienten in einer Krise zu einem verzweifelten Wettlauf gegen die Uhr werden. Es wird mit ziemlicher Sicherheit ein verworrenes internationales Netzwerk von Menschen beinhalten, die unsichtbar hinter der Hektik der „normalen“ Blutspende arbeiten, um einen Spender in einem Land aufzuspüren und einen Beutel mit seinem Blut in ein anderes zu fliegen.

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Als der zehnjährige Thomas vor vierzig Jahren mit einer routinemäßigen Kinderinfektion ins Universitätsspital Genf kam, zeigte sein Bluttest etwas sehr Merkwürdiges: Ihm schien ein ganzes Blutgruppensystem zu fehlen.

Es gibt 35 Blutgruppensysteme, die nach den Genen organisiert sind, die die Informationen tragen, um die Antigene in jedem System zu produzieren. Die Mehrzahl der 342 Blutgruppenantigene gehört zu einem dieser Systeme. Das Rh-System (früher bekannt als „Rhesus“) ist das größte und enthält 61 Antigene.

Das wichtigste dieser Rh-Antigene, das D-Antigen, fehlt häufig bei Kaukasiern, von denen etwa 15 Prozent Rh D-negativ sind (häufiger, wenn auch fälschlicherweise als Rh-negatives Blut bezeichnet). Aber Thomas schienen alle Rh-Antigene zu fehlen. Wenn sich dieser Verdacht als richtig erweisen sollte, würde seine Blutgruppe Rhnull sein – eine der seltensten der Welt und eine phänomenale Entdeckung für die Hämatologen des Krankenhauses.

Rhnull-Blut wurde erstmals 1961 bei einer australischen Aborigines-Frau beschrieben. Bis dahin gingen Ärzte davon aus, dass ein Embryo, dem alle Rh-Blutzell-Antigene fehlen, nicht überleben würde, geschweige denn zu einem normalen, gedeihenden Erwachsenen heranwachsen würde. Bis 2010, fast fünf Jahrzehnte später, wurden weltweit etwa 43 Menschen mit Rhnull-Blut gemeldet.

Kaum zu glauben, was sie da sah, schickte Dr. Marie-José Stelling, damals Leiterin des Labors für Hämatologie und Immunhämatologie am Universitätsspital Genf, Thomas Blut zur Analyse nach Amsterdam und dann nach Paris. Die Ergebnisse bestätigten ihre Erkenntnisse: Thomas hatte Rhnull-Blut. Und damit war er für Medizin und Wissenschaft sofort unendlich wertvoll geworden.

Forscher, die die Mysterien der physiologischen Rolle des faszinierend komplexen Rh-Systems enträtseln wollen, sind sehr daran interessiert, Rhnull-Blut zu bekommen, da es das perfekte „Knockout“-System bietet. Seltenes negatives Blut ist für die Forschung so begehrt, dass, obwohl alle in Blutbanken aufbewahrten Proben anonymisiert sind, es Fälle gegeben hat, in denen Wissenschaftler versucht haben, einzelne Spender aufzuspüren und direkt nach Blut zu fragen.

Und weil Rhnull-Blut für jeden mit seltenen Blutgruppen im Rh-System als „universelles“ Blut angesehen werden kann, ist seine lebensrettende Fähigkeit enorm. Als solches wird es auch von Ärzten sehr geschätzt – obwohl es nur unter extremen Umständen und nach sorgfältiger Überlegung an Patienten verabreicht wird, da es fast unmöglich ist, es zu ersetzen. „Es ist das goldene Blut“, sagt Dr. Thierry Peyrard, der derzeitige Direktor des National Immunhämatology Reference Laboratory in Paris.

Blutgruppen werden vererbt, und Rhnull ist bekannt dafür, in Familien zu leben. Der nächste Schritt für die Hämatologen in Genf bestand also darin, Thomas’ Familie zu testen, in der Hoffnung, eine andere Quelle zu finden, zumal Thomas erst mit 18 spenden konnte -grad Cousins. Aber die Tests zeigten, dass Thomas’ Rhnull-Blut auf zwei völlig unterschiedliche zufällige Mutationen auf beiden Seiten zurückzuführen war. Reiner Zufall, doppelt, angesichts verschwindend geringer Chancen.

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2013 erhielt Walter Udoeyop einen Brief von einem alten Freund aus Nigeria. Die 70-jährige Mutter von Pater Gerald Anietie Akata hatte einen Tumor im Herzen, aber kein Krankenhaus in Nigeria konnte die erforderliche Operation durchführen. Akata legte die Krankenakte seiner Mutter bei und bat Walter um Hilfe.

Walter, ein Berater am Johnson City Medical Center in Tennessee, wusste von Anfang an, dass dies nicht einfach werden würde. Francisca Akatas Operation würde ein Minimum von 150.000 US-Dollar kosten, wenn sie sie in den Vereinigten Staaten hätte. Pater Akata war seit mehreren Jahren Pastor in Johnson City, und Walter hoffte zunächst, die Hilfe der Kirche und der Krankenhäuser in Anspruch zu nehmen, in denen sein Freund gedient hatte. Aber keiner konnte so viel Geld aufbringen.

Er erinnerte sich daran, dass sich ein anderer Freund kürzlich in den Vereinigten Arabischen Emiraten für nur 20.000 US-Dollar einer Operation am offenen Herzen unterzogen hatte. Er rief das Krankenhaus dort an und das Personal stimmte zu, Francisca zu operieren. Die Gemeindemitglieder von Pater Akata in den USA und Nigeria sammelten das Geld, und drei Monate später flog Francisca Akata ostwärts in Richtung der Vereinigten Arabischen Emirate.

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Aber einige Tage nach ihrer Aufnahme teilten die Ärzte Francisca mit, dass Bluttests ergeben hätten, dass sie eine seltene Blutgruppe habe, die von 0,2 Prozent der weißen Bevölkerung geteilt wird: Lutheran B-negativ. Um die Sache noch komplizierter zu machen, war sie auch O-negativ – die ungewöhnliche, aber nicht offiziell seltene Blutgruppe, von der viele von uns gehört haben und die von etwa 5 Prozent der Menschen geteilt wird. Die Kombination machte Franciscas Blut so selten, dass es schwierig, wenn nicht unmöglich war, ein Gegenstück für sie zu finden.

Da es weder in den VAE noch in den anderen Golfstaaten kompatibles Blut gab, musste Frau Akata nach Hause fliegen und warten, bis passendes Blut gefunden wurde. Das Krankenhaus suchte nach Blut, konnte aber in den folgenden zwei Wochen nichts finden.

Walter forderte Franciscas Bluttests im Krankenhaus an und begann dann in den USA mit der Suche nach kompatiblem Blut in Amerika. Schließlich hatte er einige geeignete Spender ausfindig gemacht.

Seine Erleichterung war nur von kurzer Dauer, denn wie Thomas oder Peyrard ihm hätten sagen können, ist es für Blut viel schwieriger, Grenzen zu überschreiten als für Menschen. „Man kann sich nicht vorstellen, wie schwierig es ist, seltenes Blut zu importieren oder zu exportieren“, sagt Peyrard. „Ihr Patient liegt im Sterben, und Sie haben Leute in einem Büro, die nach diesem Papier und diesem Formular fragen. Es ist einfach verrückt. Es ist kein Fernseher; es ist kein auto. Es ist Blut.”

Manchmal ist es mehr als ein bürokratischer Albtraum, Blut von einem Land in ein anderes zu schicken. Wie Walter nun herausfand, nahm das Krankenhaus in den Vereinigten Arabischen Emiraten keine Blutspenden von außerhalb der Golfstaaten an, was bedeutete, dass Francisca das Blut, das er in Amerika gefunden hatte, nicht verwenden konnte.

Die Lage sah düster aus. Doch dann, nach einem zufälligen Treffen mit einem Kollegen, erfuhr Pater Akata von einem kleinen allgemeinen Krankenhaus in Kamerun, Nigerias Nachbar im Osten, das mit Mitteln der katholischen Kirche ein Herzchirurgie-Programm eingerichtet hatte. Walter kontaktierte die Chirurgen dort, die bestätigten, dass sie die Operation durchführen könnten, wenn er kompatibles Blut liefern könnte.

Das American Rare Donor Program kontaktierte den South African National Blood Service, der vier geeignete Spender aufgelistet hatte; Einer davon war jedoch nicht erreichbar, einer konnte erst später im Jahr spenden und zwei waren medizinisch vom Spenden zurückgetreten. All dies sind häufige Probleme bei seltenen Spendern. Es gibt Grenzen, wie oft Menschen spenden können. Darüber hinaus kann es auch eine Herausforderung sein, den Überblick über die Spender zu behalten – manche werden krank oder sterben, andere ziehen nach Hause, ohne die Blutspendedienste zu aktualisieren.

In Südafrikas gefrorener seltener Blutbank gab es zwei Einheiten kompatiblen Blutes, aber gefrorenes Blut hat eine Lebensdauer von 48 Stunden, verglichen mit vier Wochen für frisches Blut. Wenn es beim Zoll aufgehalten oder aus anderen Gründen verzögert würde, wäre es unbrauchbar, wenn es das Krankenhaus in Kamerun erreichte. Um das gefrorene südafrikanische Blut zu verwenden, müsste Francisca in Südafrika operiert werden. Walter gingen die Optionen aus.

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Als er 18 wurde, wurde Thomas ermutigt, Blut für sich selbst zu spenden. Inzwischen gibt es in der Schweiz keine Gefrierblutbank, daher wird sein Blut in den seltenen Blutbanken in Paris und Amsterdam gelagert. Er reist nach Frankreich, um zu spenden, um den bürokratischen Apparat zu umgehen, der in Aktion treten würde, wenn sein Blut über die Schweizer Grenze nach Paris geschickt werden müsste.

Die erste dringende Bitte kam einige Jahre, nachdem Thomas mit der Spende begonnen hatte, als er einen Anruf erhielt, ob es ihm etwas ausmachte, ein Taxi zum Blutzentrum in Genf zu nehmen und zu bezahlen, um für ein Neugeborenes zu spenden. Dieser Moment machte ihm klar, wie wertvoll sein Blut war. Es war vielleicht auch die erste Andeutung, dass die Kosten der Spende am Ende seine tragen würden. Einige Länder zahlen Spender (und andere zahlen mehr für seltenes Blut), um Spenden zu fördern. Aber die Mehrheit der nationalen Blutspendedienste zahlt nicht, um Spender mit Infektionen wie HIV abzuschrecken.

Das altruistische Ethos der Blutspendedienste in Westeuropa bedeutet, dass sie auch keine Reisekosten oder Arbeitsausfälle der Spender übernehmen, die beide eine Zahlung für Blut darstellen würden. Sie können nicht einmal ein Taxi schicken, um einen seltenen Spender zu einem Blutzentrum zu bringen, obwohl das Blut selbst mit dem Taxi vom Zentrum zu einem Patienten gelangen kann.

Es ist etwas, das zu einem frustrierenden und potenziell tödlichen Problem werden kann. Peyrard erzählte mir, dass er vor kurzem von einem Arzt in Zürich kontaktiert wurde und um Blut mit einer anderen seltenen Kombination von Negativen bat, für einen Patienten, der sich einer Operation unterziehen sollte. In Frankreich gab es nur vier kompatible Spender, und Peyrard konnte nur zwei telefonisch kontaktieren. Eine war eine 64-jährige Frau, die in einem Dorf in der Nähe von Toulouse lebte. Obwohl sie gerne zum Blutspendezentrum in der Stadt ging und spendete, weil sie nicht Auto fahren kann, kam sie einfach nicht dorthin.

Wenn sein Arzt ihn also nicht wieder über die Grenze fährt – eine Höflichkeit, die weit über die Pflicht zwischen Arzt und Patient hinausgeht –, wird Thomas zweimal im Jahr einen Tag Urlaub von der Arbeit nehmen und nach Annemasse in Frankreich reisen, um zu spenden, um sein Geld zu bezahlen eigene Fahrtkosten hin und zurück.

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Walter hatte eine letzte Chance, das dringend benötigte Blut von Francisca Akata zu finden: ein kleines Labor auf der anderen Seite des Atlantiks. Die bescheidene Größe des International Blood Group Reference Laboratory in Filton bei Bristol in England ist irreführend; Die Expertise des IBGRL macht es zu einem der weltweit führenden Labore in der Identifizierung seltener Blute. Es unterhält auch die weltweite Datenbank der seltenen Blutspender, das International Rare Donor Panel. Das Gremium existiert, um sicherzustellen, dass jeder, der irgendwo auf der Welt seltenes Blut braucht, die bestmögliche Chance hat, es zu bekommen.

Befinden sich Spender und Empfänger in verschiedenen Ländern, verhandeln die Blutspendedienste beider Länder die Kosten. Das ersuchende Land übernimmt normalerweise die Kosten für das Einfliegen des Blutes bei 4 Grad Celsius, der Temperatur, bei der frische rote Blutkörperchen konserviert werden müssen, um sie vor der Transfusion intakt zu halten.

„Es ist im Allgemeinen eine gegenseitige Vereinbarung zwischen den Ländern, damit niemand, der jemals Blut braucht, dafür bestraft wird, dort zu sein, wo er ist“, sagte mir Nicole Thornton, die Leiterin der Red Cell Reference am IBGRL. „Einige Länder verlangen etwas mehr pro Bluteinheit, aber es gibt keine feste Regel. Die meisten verlangen nicht zu viel, weil sie sich irgendwann in der gleichen Situation befinden könnten.“ In Großbritannien beträgt die Gebühr 125,23 GBP pro Beutel Blut.

Walter kontaktierte Thornton, der das International Rare Donor Panel durchsuchte und weltweit 550 aktive O-negative/Lutheran B-negative Spender identifizierte. Da sie vererbt werden, neigen Blutgruppen dazu, sich in bestimmten Populationen zu sammeln, und es stellte sich heraus, dass 400 dieser Spender in Großbritannien waren – die meisten davon in oder um London. Ein Flug von Großbritannien nach Kamerun wäre viel kürzer als ein Flug aus den USA. Und das Blut wäre frisch.

Da das Blut verfügbar war und es logistisch nicht sinnvoll wäre, eine zweite Sendung zu fliegen, wenn Francisca mehr als vier Einheiten benötigte, stimmten die britischen Blutdienste zu, sechs Blutbeutel zu senden. Alle sechs britischen Spender, die einen Anruf erhielten und spenden konnten, taten dies innerhalb weniger Tage.

In Rochester, England, war es die 104. Spende von James. Er spendete erstmals 1957 als 18-Jähriger in der Armee, als ihm gesagt wurde, sein O-negatives Blut sei „gut für blaue Babys“. 1985 erhielt er einen Brief, in dem er erklärte, sein Blut sei selten (wenn auch nicht wie selten) und fragte, ob jemand in seiner Familie spenden würde, damit sein Blut getestet werden könnte. Die von ihm befragten Familienmitglieder zögerten jedoch, da sie glaubten, sie “bräuchten ihr Blut für sich”.

Ein paar Jahre später, in den frühen 1990er Jahren, erhielt James seinen ersten Anruf von der Blutversorgung und fragte, ob es ihm etwas ausmachen würde, „in das örtliche Krankenhaus zu gehen, um Blut für jemanden in Holland zu spenden“. Dort wurde ihm gesagt, dass ein Taxi auf sein Blut wartete. Er fand dies nicht besonders ungewöhnlich und sagte, es sei alles in einer Tagesspende.

Er war nicht überrascht, wieder einberufen zu werden, aber er wusste nicht, dass sein Blut nach Kamerun ging. Und zuvor hatte er nicht gewusst, dass er sowohl lutherisch B-negativ als auch O-negativ war. Er war überrascht und leicht fasziniert, als er erfuhr, dass es auf der Welt nur 550 bekannte Menschen mit dem gleichen Blut gab.

Der Beutel mit James’ Blut gesellte sich zu den fünf Beuteln der anderen Spender, und alle sechs wurden nach Tooting im Süden Londons kuriert, um ihre 4.000-Meilen-Reise zu beginnen.

Da entdeckte Walter, wie abgelegen das Krankenhaus wirklich war. Kumbo, in den Bergen im Nordwesten Kameruns, liegt mehr als 400 Kilometer nördlich von Douala und Yaoundé, den Standorten der wichtigsten internationalen Flughäfen des Landes. Das Blut würde mehrere Stunden zurücklegen müssen, um dorthin zu gelangen, und in der Märzhitze über eine unbefestigte Straße stoßen. Selbst verpackt in Eis wäre es schwer, es bei den zellerhaltenden 4 Grad Celsius zu halten.

Das Blut von Francisca Akata landete auf dem internationalen Flughafen in Douala und wurde am Freitag, 21. März 2014, mittags vom Zoll abgefertigt. Draußen wartete ein Hubschrauber, der in letzter Minute vom Krankenhaus geliefert wurde, um die lange Fahrt zu vermeiden. Ihr Blut flog den Rest des Weges nach Kumbo und kam um 14 Uhr varicobooster kosten an, kurz nachdem Francisca in den Operationssaal gerollt worden war.

Die Operation war ein Erfolg, und die katholische Diözese Kumbo fand einen Ort, an dem sie sich erholen konnte, bevor sie nach Hause flog. Walter wundert sich immer noch über die Bemühungen so vieler Menschen – auf drei verschiedenen Kontinenten – um ein Leben zu retten, „genau wie der Hirte, der 99 Schafe zurückließ und dem verlorenen nachjagte“.

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Da sein Blut jedem mit negativer Rh-Blutgruppe verabreicht werden kann, könnte Thomas unzählige Leben retten. Aber wenn er jemals selbst Blut braucht, kann er nur Rhnull-Blut erhalten. Spendet er eine Einheit für sich selbst, muss er die Nutzung durch andere Personen zulassen, die sie benötigen.

Dadurch ist Thomas von anderen Rhnull-Spendern abhängig. Aber von den anderen 40 Menschen, die weltweit mit Rhnull-Blut bekannt sind, sollen neben Thomas nur sechs oder so gespendet werden. Und sie sind alle weit weg: Zu ihren Standorten zählen Brasilien, Japan, China, die USA und Irland. Die Zurückhaltung beim Spenden ist vielleicht verständlich, belastet aber die Menschen, die ihr Blut spenden, zusätzlich.